¿Con la edad duermes menos? Te decimos la razón

Identifican cómo el circuito del cerebro involucrado en regular el sueño y la vigilia se degrada con el tiempo. Por eso duermes menos

Científicos han identificado cómo el circuito del cerebro involucrado en regular el sueño y la vigilia se degrada con el tiempo, lo cual abre el camino para mejores medicinas en humanos.

Más de la mitad de las personas de 65 años o más se quejan de la calidad del sueño, indicó Luis de Lecea, profesor en la Universidad de Stanford y coautor de un estudio sobre el descubrimiento publicado el jueves en Science.

Las investigaciones han demostrado que la falta de sueño está relacionada con un mayor riesgo de sufrir múltiples problemas de salud.

Desde hipertensión hasta ataques cardíacos, diabetes, depresión y una acumulación de placas cerebrales vinculadas con el alzhéimer.

El insomnio es frecuentemente tratado con hipnóticos, incluido el zolpidem, pero estos no funcionan muy bien en la población anciana.

Lecea y sus colegas decidieron investigar las hipocretinas, químicos cerebrales clave que son generados sólo por un pequeño grupo de neuronas en el hipotálamo.

Una región del cerebro ubicada entre los ojos y las orejas.

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De miles de millones de neuronas en el cerebro, solo cerca de 50 mil producen hipocretinas

En 1998, de Lecea y otros científicos descubrieron que las hipocretinas transmiten señales que desempeñan un rol vital en estabilizar la vigilia.

Dado que muchas especies experimentan sueño fragmentado a medida que envejecen:

Existe la hipótesis de que esto esté producido por el mismo mecanismo en todos los mamíferos.

Investigaciones previas habían demostrado que una degradación de las hipocretinas provoca narcolepsia en humanos, perros y ratones.

¿En qué consiste?

El equipo seleccionó ratones jóvenes, de entre tres a cinco meses, y viejos, de entre 18 y 22 meses.

Usó luz transportada por fibras para estimular neuronas específicas. Grabaron los resultados usando técnicas de imagen.

Hallaron que los ratones más viejos habían perdido aproximadamente un 38 por ciento de las hipocretinas comparado con los más jóvenes.

Además, descubrieron que las hipocretinas que aún quedaban en los ratones más viejos eran más estimulables y fácilmente detonables, haciendo a los animales más propensos a despertarse.

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¿Porqué con la edad duermes menos?

Puede deberse al deterioro con el paso del tiempo de los «canales de potasio».

Son interruptores biológicos importantes para las funciones de muchos tipos de células.

Las neuronas tienden a estar más activas y disparar más, y si disparan más, te despiertas con mayor frecuencia, señaló de Lecea.

Identificar la vía específica responsable de la pérdida del sueño puede llevar a mejores drogas, argumentaron Laura Jacobson y Daniel Hoyer, del Instituto Florey de Neurociencia y Salud Mental de Australia.

Los tratamientos actuales, como los hipnóticos, «pueden inducir a dolencias cognitivas y caídas», y medicinas que atacan un canal específico pueden funcionar mejor, agregaron.

Estas necesitarán ser probadas en ensayos clínicos.

Pero una droga existente conocida como retigabina, actualmente usada para tratar la epilepsia y que se dirige a una vía similar, puede ser prometedora, según de Lecea.

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